Astronomía China: Esferas Celestes

ConfucioConfucio, filósofo chino

¿Cómo vieron los chinos la estructura del Universo? En el oeste no hubo grandes sistemas cosmológicos al estilo de los de Platón, Aristóteles o Ptolomeo. En la fase inicial, entre los siglos (V y IV a.C.) se propusieron algunas visiones del Universo en términos muy sencillos, que sugieren que el Cielo era concebido como una especie de cuenco semiesférico colocado sobre la Tierra semiesférica. Cinco o seis siglos más tarde, hacia el siglo I de nuestra era, los astrónomos comenzaron a describir el Cielo como una esfera completa, de una forma que es notablemente similar a la que era concebida en el modelo griego. Para poder tener una referencia, dividieron la esfera en 365 unidades, la distancia recorrida por el Sol en un día, y produjeron un modelo de la esfera terrestre que poseía polos, trópicos, ecuador y puntos equinocciales.

También usaron catálogos de estrellas, en los que tabularon casi 1.500 estrellas, para las que proporcionaron sus posiciones sobre la esfera celeste de una forma muy similar a como hicieron Ptolomeo y los astrónomos griegos.

Nadie ha sido capaz de responder a la pregunta de si este sistema fue concebido por los chinos de una forma independiente o si el modelo griego fue transmitido de alguna manera a China. Parece improbable que los chinos tuviesen algún conocimiento de la Astronomía griega, ya que jamás llegaron a producirse modelos matemáticos de las trayectorias del Sol, la Luna y los planetas. Se tiene constancia de que intentaron explicar la complejidad del movimiento de los planetas, pero sólo mediante conceptos geométricos a los que nunca dieron forma matemática.

No había nada en la Astronomía china comparable al modelo griego de las esferas celestes. Los chinos eran mucho más libres a la hora de especular acerca de la estructura última del Universo, por lo que algunos astrónomos llegaron a proponer que el Universo fuera de hecho infinito, con la Tierra y las estrellas flotando libremente en él, como si no estuvieran ligadas entre sí de una forma sistemática sino que se desplazasen como hojas en una corriente de agua. Los científicos chinos usaron el modelo cósmico esférico para estimar la longitud de la circunferencia de la Tierra, de igual manera que lo hicieron los griegos.

Registros Detallados

Los chinos se interesaron más por la observación y la recopilación de datos de los objetos celestes que por la elaboración de un modelo de su funcionamiento. Uno de los resultados de este comportamiento es que los chinos poseen el registro de eventos astronómicos más largo y detallado que el de ninguna otra civilización. Ptolomeo y los griegos estaban mucho menos interesados que los chinos en eventos astronómicos inusuales, como las supernovas y los eclipses, ya que les parecía que éstos no obedecen a leyes astronómicas. Sin embargo, los chinos registraron ávidamente todos estos eventos. Las manchas solares fueron descritas y estudiadas desde el (siglo I a.C.) En adelante, siendo observadas a través de cristales ahumados o de jade. Los eclipses solares se observaron con detalle a partir del (siglo VIII a.C.) Con un cuidado tal que los astrónomos chinos pronto pudieron predecirlos con precisión.

Los registros de los cometas compilados por los chinos, que se extienden sobre un período de casi dos mil años, permiten afirmar que estos habían detectado ya el retorno periódico del cometa Halley. La ocurrencia de algunas supernovas, que resultan ser estrellas en explosión; fue registrada en los años 1.006, 1.054 y 1.572. Hasta el último momento, los chinos consideraron que estos raros eventos eran sólo milagros y de hecho no fueron registrados por astrónomos ya que la doctrina aceptada era que los Cielos eran eternos e inmutables,

La supernova de 1.054 es aún hoy visible en el Cielo y se conoce actualmente como la Nebulosa del Cangrejo, y la de 1.572 fue la que Tycho Brahe observó y consideró como una estrella nueva, lo cual le sirvió para convencerle de que el cambio es posible en el reino de los Cielos.

La Astronomía china fue rica y detallada, reflejando algunos de los principios filosóficos de la cultura en la que surgió, de la misma forma que ocurrió en la Astronomía occidental. Fue una Ciencia cuyo fuerte era la observación y la recopilación de datos, pero mucho menos interesada que la Astronomía occidental en la construcción de explicaciones sistemáticas de aquello que veía en el Cielo.

Beijing Observatorio
El observatorio de Pekín Según un grabado de la obra Voyage to China, de Le Conte, editada en 1698. El texto original dice: (A) escalera que conduce al observatorio, (B) sala de descanso para los observadores, (1) esfera zodiacal, (2) esfera equinoccial, (3) horizonte azimutal, (4) cuadrante, (5) sextante y (6) globo celeste. El observatorio de Pekín fue utilizado durante siglos y mucho antes de conocerse el telescopio en China.

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